‘Unbreakable’: de 48-jarige vriendschap gesmeed in de smeltkroes van extreme sport | Australische levensstijl


Mnacht in het Ertsgebergte van Tsjechië. De Australiërs Geoff Lawford en Rod Gray pauzeren om te eten, een korte pauze na een zware race van twaalf uur door de bossen. Er resten nog twaalf uur competitie. Ze zetten hun hoofdlampen uit om de batterijen te sparen. Het was pikkedonker, herinnert Lawford zich. “Hoewel Rod maar twee meter verderop was, kon ik hem niet zien.” En dan horen ze het, het geluid van een groot dier dat door het bos op hen af ​​rent.

Concurrenten waren gewaarschuwd voor mogelijke ontmoetingen met wilde zwijnen of herten. Lawford voelt dat het dier voor hem stopt. Terwijl hij klautert, doet hij zijn hoofdlamp aan en ontdekt op enkele centimeters van zijn gezicht de muil van een ‘massief Duitse herderkruis’. “Gelukkig bleek de hond vriendelijk”, zegt Lawford. “We hadden geen idee wie de eigenaar was, maar hij volgde ons een uur lang – door Tsjechië en verder richting Duitsland.” Het is een van de talloze anekdotes die de twee hebben verzameld sinds ze bijna 50 jaar geleden samenwerkten.

Lawford (links) en Gray vóór het evenement in Tsjechië, in 2012. Foto: Rod Grey

Eens felle rivalen, vieren Lawford en Gray dit jaar hun 48-jarig jubileum als sportpartners en vrienden. Ze zijn allebei 68 en zijn wereldkampioen rogaining, een enorm veeleisende duursport, en samen hebben ze gestreden op terreinen zo divers als de Arctische toendra van Finland, de steile hellingen van de Spaanse Pyreneeën en de meedogenloze spinifex en steile hellingen van het oosten van Australië. MacDonnell-reeksen.

Er zijn maar weinig partnerschappen die al bijna een halve eeuw samen zijn – niet veel huwelijken, misschien wel enkele vriendschappen. En minder sportteams claimen zo lang dominantie – of consistentie. “Wij vullen elkaar aan”, zegt Gray. “En wij maken geen ruzie.”

“In het begin vond ik hem niet echt leuk”, grapt Lawford (Gray versloeg hem naar de tweede plaats tijdens de Australische oriëntatieloopkampioenschappen van 1975). Op het podium schudde Lawford Gray de hand en beloofde zichzelf dat de plaatsingen volgend jaar zouden worden teruggedraaid. Maar in 1976, toen Lawford op zoek was naar een partner voor een 24-uurswandeling georganiseerd door de Melbourne University Mountaineering Club, vroeg hij Gray. “Hij versloeg mij in die race, dus ik wist dat hij fit was.” Lawford, een introverte persoon, geeft toe dat hij een beetje een risico heeft genomen; Hoewel ze allebei van dezelfde sport hielden, was het geen garantie dat ze er 24 uur lang non-stop mee bezig zouden zijn.

Overwinning in de World Rogaining Championship Heren Super Veteran-divisie in 2012, in Tsjechië. Foto: Rod Grey

Gray herinnert zich de gebeurtenis als een beetje een schok, maar niet vanwege de moeilijke situatie. Hij herinnert zich dat hij tijdens het lopen in slaap viel en tegen struiken botste. “Ik was zo moe.” Door misrekeningen navigeerden ze ‘s nachts, zonder fakkels, terwijl ze het zwaar beboste terrein doorzochten op zoek naar controleposten, ook wel controles genoemd, op de tast en zonder warme kleding.

Ondanks een gemiddeld raceresultaat was het tweetal verslaafd. Sinds die eerste keer hebben ze samen deelgenomen aan 17 wereldkampioenschappen, 14 Australische kampioenschappen en talloze andere evenementen, ondanks de neiging van Lawford om flauw te vallen. “Behoorlijk eng”, zegt Gray. “Hij gaat van plat naar absoluut dood.”

IIn 2023 wonnen ze zowel de titels superveteraan voor heren (55 jaar en ouder) als ultraveteraan voor heren (65 jaar en ouder), waarbij ze met alleen een kompas en een kaart door de hitte, grote hoogten en alpenbossen van de Sierra-bergen in Californië navigeerden.

Ze maakten deel uit van een kleine groep Australiërs die de wereldkampioenschappen van 2023 domineerden. Australiërs wonnen zeven van de zestien wereldkampioenschappen en vierden verschillende andere podiumresultaten.

Om succesvol te zijn op eliteniveau, moeten teams bestaande uit twee tot vijf personen een afstand afleggen die ongeveer gelijk is aan twee marathons in 24 uur. Slaap wordt geschuwd en vervangen door de toewijding om door te gaan, wat er ook gebeurt. In tegenstelling tot oriëntatielopen is er geen vaste route. Teams plannen hun eigen planning, met kaarten die ze een paar uur voor de start ontvangen. Zij beslissen welke controlepunten, ook wel controles genoemd, moeten worden bezocht en in welke volgorde. Elke controle is punten van verschillende waarde waard. Het team dat binnen de gestelde tijd de meeste punten uit de bezochte controles verzamelt, wint.

In Australië is het een van de snelst groeiende sporten waar nog niemand van heeft gehoord. De deelnamecijfers zijn met 10% gestegen vergeleken met de cijfers van vóór de pandemie, waarbij de ACT een buitengewone sprong van 78 procent maakt.

Lawford (links) en Gray passeren de finish bij de Wereldkampioenschappen Rogaining in 2023 in Californië. Foto: Geoff Lawford

De makers van Rogaining, de broers en zussen Rod, Gail en Neil Phillips uit Melbourne, waren nooit van plan een sport uit te vinden, maar eerder om tegemoet te komen aan de groeiende vraag naar 24-uurs teamcompetities. Op basis van hun ervaring met de jaarlijkse evenementen georganiseerd door de bemanning van hun Rover, organiseerden ze in 1976 een 24-uurswandeling en noemden deze een “rogaine” – waarbij ze de eerste letters van hun naam gebruikten. Het bleef hangen.

A Een droog gevoel voor humor is de hoeksteen van de samenwerking tussen Lawford en Gray, waardoor zelfs de meest intense momenten in perspectief worden gehouden. Een gedenkwaardige aflevering was in zicht van de finish van de Rogaining-wereldkampioenschappen van 1996 in West-Australië. Plots wankelde Lawford opzij en viel flauw. Toen hij vijf minuten later bijkwam: ‘Er stond een ambulance naast ons en Rod had Gatorade over mijn hoofd en door mijn haar gegoten’, zegt Lawford. Met nog 15 minuten te gaan op de evenementenklok, herinnert hij zich dat Gray zijn keuzes verkondigde. ‘Je kunt de ambulance nemen, of ik kan je dragen, of je kunt naar de finish lopen.’

Rod is echt stoer, vastberaden en vindingrijk, Geoff Lawford

Het nemen van de ambulance zou diskwalificatie betekenen en hij wilde niet door Gray gedragen worden. Lawford stond op en strompelde de resterende 400 meter. Hoewel hij wist dat Gray zijn beslissing zou hebben geaccepteerd, wist hij ook dat zijn vriend erg teleurgesteld zou zijn als ze het niet afmaakten. Hij nam de prijs in ontvangst voor de derde plaats in het algemeen klassement en de titel van het veteraanwereldkampioenschap voor heren, met haar gelakt met groene Gatorade en rood stof. “Dat was best grappig.”

Het aanpassen aan elkaars eigenaardigheden is belangrijk geweest voor hun langdurige samenwerking. “We begrijpen gewoon dat we zo zijn”, zegt Gray, wiens misselijkheid in de vroege ochtenduren van een gebeurtenis alleen wordt verlicht door over te geven. Lawford is pragmatisch. “Ik blijf erbij zitten en kijk naar hem in zijn pijn en wacht tot hij klaar is om weer te gaan.”

Lawford (links) en Gray claimen de eerste plaats op de Wereldkampioenschappen Rogaining 2023 in Californië. Foto: Geoff Lawford

Gray beschrijft Lawford als de gemakkelijkere partner van het partnerschap. Maar dat geldt niet als het gaat om een ​​goede nachtrust vóór evenementen. Tegenwoordig delen ze geen accommodatie. “[Geoff] denkt dat ik snurk. Maar ik heb mezelf nog nooit horen snurken, dus ik geloof hem niet echt”, zegt Gray met een uitgestreken gezicht.

Voor Lawford, een gepensioneerde landmeter, hebben kaarten altijd een aantrekkingskracht gehad. Zijn eerste baan buiten de universiteit in 1977 was het maken van oriëntatiekaarten in Zweden. En na jaren van competitie zegt hij: “Ik heb een paar duizend kaarten en de bijbehorende terreinen ingebed in mijn onderbewustzijn.” Hij gelooft dat navigatie de superkracht is die hij in hun partnerschap brengt. “[Rod’s] Ik ben een goede navigator, maar ik denk dat ik een betere navigator ben”, zegt hij nuchter.

Gray’s kracht komt voort uit zijn affiniteit met de bush. Als kind kon hij de wildernis verkennen buiten de achterpoort van zijn grootouders in de buurt van Ballarat. Later werkte hij als mijningenieur jarenlang in afgelegen gebieden, onder meer in delen van Canada, China en Kazachstan. Tijdens wedstrijden geeft dit hem de mogelijkheid om het gemakkelijkste pad door dicht struikgewas te kiezen, met behulp van signalen van de grond, vegetatie en dierensporen. “Hij is heel snel”, zegt Lawford.

Zes weken lang namen we beslissingen en probeerden we onszelf in leven te houden, Rod Gray

Gray omschrijft zichzelf als ‘de bulldozer’ van het partnerschap en Lawford, de chauffeur achterin, die de regie heeft. “De eerste zes uur heb ik doorgaans de leiding”, zegt Gray. “Ik hou ervan om eropuit te gaan.” Lawford zal zich oriënteren, de kaart controleren en het tempo tellen. Ze delen de leiding, zodat iedereen de kans krijgt om zijn fysieke en mentale batterij op te laden. “Op weg naar huis ga ik ook echt op pad”, zegt Gray. “De afgelopen zes uur heb ik behoorlijk hard gepusht”, geeft hij toe. ‘En Geoff klaagt een beetje. Soms gaan we te snel, maar als je het einde wilt bereiken, moet je snel gaan.”

Hoewel rogain een groot deel uitmaakt van de relatie tussen Lawford en Gray, zeggen beiden dat hun vriendschap belangrijker is. Ze waren getuige op elkaars bruiloften en bij externe wedstrijden, waarbij ze buitengewone fysieke uitdagingen aangingen. Een mijlpaal in hun vriendschap was een avontuur van 600 kilometer van de noordkust van Papoea-Nieuw-Guinea naar de zuidkust, door oerwouden, over bergen en rivieren, in 1982. “Zes weken lang namen we beslissingen en probeerden we onszelf in leven te houden”, zegt Gray.

“Onze vriendschap werd daarna versterkt”, zegt Lawford. “Het was onbreekbaar.”

Lawford aarzelt niet als hem wordt gevraagd wat hij het meest bewondert aan Gray. “Hij is heel stoer, vastberaden en vindingrijk.”

Gray is voorzichtiger. ‘Ik weet het niet,’ zegt hij. “Wij gaan gewoon door.”



Source link